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 John Polidori, el excéntrico médico de Lord Byron

Historia y curiosidades literarias
JAVIER MEMBA

Maldito como pocos, John Polidori ha pasado a la historia de la literatura -si es que en verdad ha pasado- como el médico de Lord Byron.  Por lo demás, merced a la conmiseración que, en el mejor de los casos, el mismo Byron y Mary Shelley dispensaron a sus escritos, se le considera un simple diletante.  Se olvida así que el desdichado Polidori, junto con Mary, fue el ganador de aquel duelo de ingenio propuesto por Byron la noche del 16 de junio de 1816 en Villa Diodati.  Fue entonces cuando "el pobre Polidori", tal describe Mary al doctor en base a sus inquietudes literarias, alumbró "El vampiro", relato muy superior al "Drácula" de Stoker, que sentaría las bases de cuantos chupasangres le han sucedido en las más bellas páginas de la literatura fantástica.

Nacido en 1795 en Londres, John William Polidori era hijo de un emigrante toscano -Gaetano Polidori- que en tiempos fuera secretario del poeta Vittorio Alfieri.  Recuerda Roberto Cueto en su introducción a "Ernestus Berchtold o el moderno Edipo" (Celeste Ediciones, 1999) que las inquietudes del pequeño John oscilaron desde sus primeros días entre el humanismo y la ciencia.  Alternancia esta que ya registramos en su abuelo, también médico, que escribiría un tratado de osteología en verso.  Galeno precoz, se licenció con tan sólo 19 años, doctorándose doce meses después con una tesis sobre el sonambulismo, tema que no deja de ser revelador respecto a sus inquietudes literarias.

Admiración y desprecio

A Byron, quien le estigmatizaría fatalmente, aunque según los expertos en Polidori fue mucho menos perverso con él de lo que nos lo han pintado los cineastas en sus películas, lo conoció en marzo de 1816.  En aquel tiempo, el poeta es la sensación de las letras inglesas: sus excentricidades iban a la zaga en la admiración que despertaban sus versos.  Considerando las inquietudes literarias de Polidori, cabe suponer el entusiasmo con que aceptaría ser el médico personal de Byron cuando éste le propuso acompañarle durante el viaje que pensaba emprender en breve por el Continente.  Para mayor dicha, el editor del poeta, encomendó a Polidori la redacción de un diario del viaje por el que pagaría la nada desdeñable suma de 500 libras.

No habría de transcurrir mucho tiempo antes de que la primera fascinación que el autor de "Lara" sintió por su médico diera paso al desprecio.  Menor que el que el cine nos ha mostrado, cierto, pero desprecio al cabo.  En las veladas de Villa Diodati, Polidori será objeto de las burlas del Lord.  Respecto a los Shelley, salvo la conmiseración que sus creaciones inspiran a Mary, no tenemos constancia de que Percy Byshee también denostara al médico.  En cualquier caso, no sólo son Mary y Polidori los que escriben lo mejor de aquellos días, si aquel verano de versos, pasión carnal y opio ha llegado hasta nosotros ha sido gracias a los textos en que el hazmerreír de los artistas diera cuenta de él.  Los diarias de Mary y Claire Clairmont -antigua amante del Lord y cuarta participante en el verano suizo-, así como los escritos referidos a él de Byron y Shelley -incluidos los alumbrados tras el desafío gótico- se han perdido.  Ése, el de cronista de los excesos de Byron, es el único valor que, con mucha manga ancha, conceden a nuestro autor quienes otorgan entradas y laureles en la Historia de la Literatura.

Arrestado

Totalmente abrumado por la figura de Byron, Polidori quiere imitarlo, llegando incluso a permitirse algunas excentricidades en sociedad.  Tras una discusión con él intenta suicidarse.  Finalmente, el poeta acaba despidiendo a su médico, aunque, según se desprende de alguna de sus notas, siente por él cierto aprecio.  El resto de la vida de Polidori discurrirá cuesta abajo.  Tras abandonar Inglaterra regresa a los Alpes, de donde pasa a Milán.  En la ciudad italiana será detenido tras una disputa con un oficial austríaco, la intervención de Byron conseguirá que sea puesto en libertad, aun así es expulsado de la ciudad.  De nuevo en Inglaterra, el 27 de agosto de 1821 decide poner fin a sus días ingiriendo ácido prúsico, veneno inventado por el alquimista Konrad Dippel, en quien Mary Shelley se inspirara para crear su doctor Frankenstein.  Motivos no le faltan para ello, "El vampiro", publicado en 1919, ha cosechado un enorme éxito, pero -aunque el poeta lo niega- pasa por ser una obra de Byron.

Ese de 1819 fue el año más productivo en la vida de Polidori.  Fue entonces cuando apareció su novela "Ernestus Berchtold o el moderno Edipo" y "La guirnalada y otros poemas".  En 1821, antes de morir, John William Polidori escribiría nuevos versos bajo el título de "The Fall of the Angels".  Al igual que "Cajetan", la obra que provocó las risas en Villa Diodati y "Boadicea", despreciada incluso por sus herederos, todavía permanecen inéditos.  Al menos en nuestra lengua.




 
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